14 лютого 1876 Олександр Грехем Белл (1847-1922), професор фізіології органів мови Бостонського університету, запатентував в США свій винахід – телефон.

Олександр Грехем БеллЕслі говорити про конкретну мету винахідника, то вона з'явилася, як кажуть, випадково. Але сама ідея створення звичного для всіх нас телефону народилася не на порожньому місці.

У 1860 р. вчитель школи для глухонімих р. Фрідріхсдорф Філіп Рейс (1834-1874, слід відзначити, що і сам Рейс через багаторічної хвороби практично не міг говорити) в старому шкільному сараї з підручних засобів (пробка від бочки, в'язальні спиця, стара розбита скрипка, моток ізольованого дроту та гальванічний елемент) створив апарат для демонстрації принципу дії вуха.

Свій апарат він назвав "телефоном" і продемонстрував його 26 жовтня 1861 перед членами Фізичного суспільства Франкфурта. Справедливості заради слід зауважити, що прообраз його апарату, так звану "Бурчав дріт", за 24 роки до Рейса створив американський вчений з Салема Ч. Пейдж.

Електричний телефон Рейса особливого успіху не мав. У пресі з'явилося кілька полуіроніческіх і напівсерйозним статей, а німецький сімейний журнал "Гартенлаубе" дав у 1863 р. його опис як іграшки. Умілий механік Альберт виготовив у різному оформленні штук 10-20 телефонів Рейса і декілька з них навіть були продані. Один з примірників опинився в шотландському університеті в Единбурзі, в якому на той час навчався американець англійського походження Олександр Грехем Белл.

Ознайомившись з телефоном Рейса, Белл вирішив створити апарат, що перетворює звуки у світлові сигнали. Він сподівався з його допомогою навчити говорити глухих дітей. Будучи вихідцем з Бостона, де панував дух наживи та підприємництва, він зрозумів, що у нього під ногами багатство – треба тільки перетворити телефон з наукового апарату в апарат для практичних цілей більш широкого кола споживачів. Відмовившись від "принципу Рейса", Белл повертається до основ науки про електрику – працям датського фізика Ганса Ерстеда (1771-1851) і англійського професора Майкла Фарадея (1791-1867) Правда, уже знаменитий і багатим, сильно перебільшуючи, Белл якось сказав: "Я винайшов телефон завдяки своїм незнанням електротехніки. Жодна людина, хоча б елементарно знайомий з електротехнікою, ні за що б не винайшов телефону ". Зерно істини у цій заяві є, тому що його апарат був надзвичайно простий, а якщо слідував би Белл всіма законами електротехніки, конструкція повинна була бути набагато складніше …

При оформленні патенту на телефон Беллу супроводжувала "зірка успіху": його винахід було зареєстровано всього лише на дві години раніше іншого телефону, створеного на тому ж принципі Греєм (який в 1898 р. винайшов систему звукової підводного сигналізації, що попереджає кораблі про наближення іншого судна так званого "Дзвін Грея"). Не пощастило і італійцеві А. Меуччі, нібито винайшов телефон ще в 1849 р., і француза Ш. Бурселем, що представляв у 1854 р. опис аналогічного винаходу в свою Академію, де воно … загубилося в пилу.

У тому ж 1876 телефон Белла був продемонстрований відвідувачам Всесвітньої виставки у Філадельфії, а в 1881 р. на міжнародній виставці в Парижі до його апарату шикувалися величезні черги.

Отримання патенту на телефон було долею не тільки винахідника. Історія зберегла і такий факт. 14 жовтня 1876 генеральний поштмейстер Німеччини і засновник Всесвітнього поштового союзу (ВПС) Генріх Стефан перевіряв в своєму кабінеті дію телефону Белла. На наступний день у нього виникла ідея підключити його до телеграфної мережі, що з'єднувала поштові відділення Берліна і Потсдама. Для реалізації своєї ідеї він звернувся за додатковими роз'ясненням і консультацією до свого друга фабрикантові Сіменсу, який тут же попросив про бюро патентів Німеччини. У відповіді йшлося, що: "… пан Белл заявки на патент під назвою "телефон" в Німеччині не робив …". Через годину таку заявку подав Сіменс … Незабаром фабрики Сіменса стали поставляти на ринок десятки тисяч запатентованих їм телефонних апаратів.

Перша телефонна лінія в Європі з'єднала 5 листопада 1877 берлінський поштамт з телеграфом (довжина лінії була близько 2 км). 12 січня 1881 в Берліні вийшов перший телефонний довідник, на двох сторінках якого було наведено імена 48 абонентів.

Перша в світі телефонна лінія в 1877 р. зв'язала квартиру і канцелярію американського бізнесмена Уільдіса в Бостоні, а перша телефонна станція була встановлена ??в 1879 р. у м. Hью-Хевені.

Одним з найбільш важливих винаходів для подальшого удосконалення телефонів було створення в 1878 р. англійським фізиком-винахідником і професором музики Дейвідом Юзом (1831-1900; в 1855 р. він отримав патент на буквопечатающій телеграфний апарат) вугільного мікрофона, в якому, у свою чергу, використовував ідеї американського винахідника Томаса Едісона (1847-1931); і російського вченого М. Михальського.

Hомеронабіратель був розроблений в 1889 р. американцем Строуджером, а перший телефон-автомат був продемонстрований на наступний рік на Всесвітній виставці в Парижі.